Tuesday, 20 Nov 2018

“Astounding”, un libro sui grandi della fantascienza

È usicto l’ultimo libro di Nevala-Lee “Astounding”, che racconta la vita di quattro titani di fantascienza: Isaac Asimov, Robert Heinlein, L. Ron Hubbard e il direttore della rivista Astounding Science Fiction, John Campbell.

Di seguito puoi leggere un estratto dal prologo del libro.

La mia sensazione è che per quanto riguarda la creatività, è necessario l’isolamento. . . . Tuttavia, un incontro con queste persone può essere desiderabile per ragioni diverse dall’atto stesso della creazione. . . . Se un singolo individuo presente. . . ha una personalità decisamente più autorevole, può ben prendere il controllo della conferenza e ridurre il resto a poco più dell’obbedienza passiva. . . . Il numero ottimale del gruppo probabilmente non sarebbe molto alto. Il numero ideale non dovrebbe essere maggiore di cinque.

ISAAC ASIMOV, “SULLA CREATIVITÀ”

Il 13 giugno 1963, la New York University accolse un centinaio di scienziati alla Conferenza sull’educazione alla creatività nelle scienze. Il raduno, che durò tre giorni, fu ideato dal consigliere scientifico del presidente John F. Kennedy, che aveva promesso due anni prima di inviare un uomo sulla Luna. L’America guardava con ansia mista e anticipazione verso il futuro, che sembrava inseparabile dal suo destino di nazione. Come disse l’organizzatore dell’evento nelle sue osservazioni introduttive, la sfida di domani è chiara: “Il mondo sarà più complesso di quanto lo sia oggi [e] cambierà più rapidamente di adesso“.

Uno dei partecipanti era Isaac Asimov, professore associato di biochimica alla Boston University. All’età di quarantatrè anni, Asimov non era ancora la celebrità che divene più tardi, no aveva ancora nemmeno le sue famose basette, ma era già il più famoso autore di fantascienza vivente. Era venerato nel genere per la trilogia della Fondazione e le storie raccolte sotto il titolo I, Robot, ma era più noto per le sue opere di saggistica. Dopo il lancio dello Sputnik nel 1957, Asimov era stato risvegliato all’importanza di educare la prossima generazione di scienziati, e attraverso trenta libri e numerosi articoli, si era reinventato come miglior divulgatore del mondo.

Il giorno prima della conferenza, Asimov aveva preso un autobus da Boston a New York. Era un viaggio di oltre quattro ore, ma aveva paura di volare, e accolse con piacere l’opportunità di uscire di casa, stava attraversando un periodo difficile nel suo matrimonio. La mattina della sua partenza, i giornali portavano le fotografie della morte del monaco vietnamita Thích Qua’ng Đúc, che si era dato fuoco a Saigon, e riferivano di George Wallace, che aveva bloccato una porta all’Università dell’Alabama per protestare contro la mancata iscrizione di due studenti neri. Poco dopo la mezzanotte del 12 giugno, l’attivista per i diritti civili Medgar Evers era stato colpito da colpi di arma da fuoco nel Mississippi, anche se il suo omicidio non sarebbe stato riportato dai media fino al tardo pomeriggio.

Asimov seguì le notizie da vicino, ma al suo arrivo a New York, era più preoccupato per la perdita di duecento dollari che aveva con sé come riserva di contanti: “Mi sono caduti da qualche parte”. Questo fatto lo distrasse per tutta la conferenza, e in seguito non ricordò quasi nulla. L’unica cosa che ricordò chiaramente fu una discussione sul problema di base degli scienziati che si erano riuniti lì, che si esplicava nel come identificare i bambini che avevano il potenziale per influenzare il futuro.

Era una questione di evidente significato, e aveva una particolare risonanza per Asimov. Aveva sempre pensato a sé stesso come un bambino prodigio, aveva sentimenti contrastanti sull’entrare nella mezza età, sottolineando che “non c’è possibilità di fingere di essere giovani a quarant’anni” e la sua vita era stata trasformata radicalmente da un mentore che aveva incontrato al momento giusto. Alla conferenza, propose quello che riteneva essere un test pratico per riconoscere i giovani creativi, ma nessun lo prese sul serio.

Due giorni dopo essere tornato a casa a West Newton, nel Massachusetts, Asimov fu invitato a scrivere un articolo per il Bulletin of the Atomic Scientists, una rivista nota per il suo Doomsday Clock, una rappresentazione visiva del rischio di guerra nucleare che attualmente si attesta a sette minuti prima di mezzanotte. Asimov, che era profondamente preoccupato per la bomba, decise di tornare all’idea che aveva meditato a New York. Andò al lavoro, scrivendo ell’attico che era il suo ufficio, che era diventato un rifugio dalla sua infelice vita personale, nella quale sua moglie parlava apertamente di divorzio, ed era preoccupato per il loro figlio David, che sembrava non avere nulla in comune con il suo famoso padre.

Asimov iniziò il suo saggio, “La spada di Achille“, con un episodio della guerra di Troia. I greci volevano disperatamente reclutare il guerriero Achille, ma sua madre, Teti, temeva che sarebbe morto a Troia. Per proteggere suo figlio, lo mandò sull’isola di Sciro, dove si vestì da donna e si nascose tra le signore della corte. L’intelligente Odisseo arrivò sotto le sembianze di un mercante, stendendo abiti e gioielli per le fanciulle da ammirare. Tra gli altri beni, nascose una spada. Achille, dimentico di essere nascosto dietro le fattezze di ua dona, la afferrò e la brandì, rivelado sè stesso e, dopo essere stato identificato, fu persuaso ad andare in guerra.

Le guerre sono diverse in questi giorni“, scrisse Asimov. “Sia nelle guerre contro i nemici umani che nelle guerre contro le forze della natura, i guerrieri cruciali ora sono i nostri scienziati creativi.” Era una visione tecnologica della supremazia americana che Asimov aveva riportato dalla seconda guerra mondiale, e stava per essere testata in Vietnam. In quel momento, tuttavia, notava solo che, mentre era necessario fornire agli studenti dotati i modi per sviluppare la propria creatività, era troppo poco pratico e costoso offrire le stesse risorse a tutti.

Ciò di cui abbiamo bisogno è una semplice prova, qualcosa di semplice come la spada di Achille“, scrisse Asimov. “Ci serve un test che serva, rapidamente e senza ambiguità, per selezionare il potenziale creativo dei giovani.” Poi delineò quello che, secondo lui, poteva essere un metodo utile per selezionare gli innovatori di domani. Era elegante e diretto, e negli eventi della sua straordinaria vita, Asimov aveva assistito in prima persona al suo potere: “Vorrei suggerire un test simile alla spada di Achille: semplicmente, un giovane con ottime potenzialità deve avere un forte interesse per la buona fantascienza“.

Da ASTOUNDING di Alec Nevala-Lee, pubblicato da Dey Street Books. Copyright © 2018 di Alec Nevala-Lee. Ristampato per gentile concessione di HarperCollins Publishers. È possibile acquistare “Astounding” su Amazon.com .

Una cover di Astounding Stories degli anni '30.
Alec Nevala-Lee è nato a Castro Valley, in California, e si è laureato all’università di Harvard con una laurea in classici. È autore di tre romanzi, tra cui “The Icon Thief”, e le sue storie sono state pubblicate su Analog Science Fiction e Fact, Lightspeed Magazine e The Year’s Best Science Fiction. La sua saggistica è apparsa su Los Angeles Times, The Daily Beast, Salon, Longreads, The Rumpus e il San Francisco Bay Guardian. Vive con sua moglie e sua figlia a Oak Park, nell’Illinois. 
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