Ritrovati funghi fossili risalenti ad un miliardo di anni fa: sono i più antichi della Terra

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Funghi fossili di un miliardo di anni

Un gruppo di ricercatori ha ritrovato funghi fossili risalenti a un miliardo di anni fa, una scoperta che potrebbe rimodellare la nostra comprensione di come si è evoluta la vita sulla terra. Per decenni si è ritenuto che i primi organismi come funghi, muffe e lieviti, fossero apparsi sulla terra circa mezzo miliardo di anni fa.

Ma i recenti esemplari fossili portati alla luce in Canada e analizzati utilizzando le ultime tecnologie di datazione sembrano spingere indietro l’arrivo dei funghi ai primi tratti della vita terrestre. Corentin Loron, un dottorando dell’Università di Liegi, in Belgio, e colleghi hanno esaminato i microfossili per determinare la composizione chimica delle loro cellule.

Hanno constatato la presenza di chitina, una sostanza fibrosa che si forma sulle pareti delle cellule fungine e hanno esaminato l’età della roccia in cui i fossili sono stati trovati valutandola dal suo rapporto di elementi radioattivi. Hanno concluso che i microfossili risalgono ad un periodo tra i 900 milioni e un miliardo di anni fa.

Secondo Loron, il risultato è significativo perché nell’albero della vita, i funghi fanno parte del gruppo degli organismi eucarioti, come le piante e gli animali. “Ciò significa che se i funghi erano già presenti circa 900-1000 milioni di anni fa, potrebbero già esservi stati organismi come gli animali“. “Questa scoperta potrebbe rimodellare la nostra visione del mondo perché quei gruppi sono ancora presenti oggi, quindi, questo lontano passato, benché molto diverso dal presente, potrebbe essere stato molto più ‘moderno’ di quanto pensassimo.”

I funghi sono tra gli organismi più abbondanti del pianeta e sono il terzo più grande contributore alla biomassa globale dopo le piante ed i batteri. Costituiscono una massa complessiva sei volte più pesante della massa di tutti gli animali combinati, inclusi gli umani.

Lo studio è stato pubblicato sulla rivista Nature.