Acufene: perché è ancora un mistero per la scienza

Sebbene la condizione sia più comune negli anziani, probabilmente a causa del naturale processo di invecchiamento, l'acufene può colpire persone di tutte le età, compresi i bambini piccoli.

L'acufene è una patologia diffusa della quale non è ancora nota la precisa eziologia

Nonostante i molti rivoluzionari progressi medici del secolo scorso, ci sono ancora alcune condizioni che continuano a confondere gli scienziati. Una tale sintomo è l’acufene, di cui si hanno notizie come patologia fin dal 1600 aC. L’acufene è caratterizzato dall’udire suoni indesiderati e fastidiosi, come ronzii insistenti nelle orecchie o nella testa. Per una persona su otto, questi suoni non scompaiono mai. 

Sebbene la condizione sia più comune negli anziani, probabilmente a causa del naturale processo di invecchiamento, l’acufene può colpire persone di tutte le età, compresi i bambini piccoli.

Si stima che il 30% delle persone in tutto il mondo sperimenterà l’acufene ad un certo punto della loro vita. È probabile che questo numero aumenti, poiché l’aumento dell’aspettativa di vita e l’esposizione alla musica ad alto volume sono alcuni dei motivi per cui le persone sviluppano l’acufene.

Ma mentre è più importante che mai trovare una cura per questa condizione, che probabilmente diventerà più comune, i ricercatori hanno ancora difficoltà a trovarne una a causa della complessità dell’acufene.

Perché trovare una cura è difficile

Uno dei motivi per cui trovare una cura per l’acufene è così difficile è perché non esiste un test oggettivo che quantifichi questa condizione. Non esiste un modo affidabile e oggettivo per misurare direttamente la gravità dell’acufene di una persona, il che significa che i ricercatori devono fare affidamento esclusivamente sulla descrizione dei sintomi da parte dei pazienti. Per questo motivo, è molto difficile stabilire una diagnosi e se un trattamento sia efficace

Gli scienziati inoltre non sanno perché alcune persone sviluppano l’acufene e altre no. Più di 200 condizioni sono associate allo sviluppo dell’acufene. Questi possono essere qualsiasi cosa come lesioni alla testa o al collo, problemi di circolazione o un effetto collaterale di alcuni farmaci. Sebbene la perdita dell’udito e l’esposizione al rumore forte siano state identificate come i maggiori fattori di rischio nello sviluppo dell’acufene, non tutti sordi soffrono di acufene e non tutti gli acufeni provocano la perdita dell’udito.

Un ulteriore ostacolo alla ricerca di una cura è che anche l’acufene non è completamente compreso. Sebbene esistano varie teorie, nessuna può spiegare completamente tutti gli aspetti legati al modo in cui viene prodotto il suono, perché solo alcuni diventano consapevoli di questi suoni generati internamente e perché il suono può rimanere per anni.

Le attuali teorie indicano che lo sviluppo di acufene comporta molteplici processi complessi che si svolgono in varie parti del cervello. Ciò rende difficile per le aziende farmaceutiche sapere su quale area del cervello bisogna operare quando si sviluppa un trattamento medico. Sebbene molti farmaci abbiano mostrato risultati promettenti nel migliorare l’acufene durante gli studi, nessuno di questi miglioramenti riportati è stato in grado di essere riprodotto in seguito in modo sicuro e per un lungo periodo.

In effetti, durante molti di questi studi diversi pazienti sotto placebo hanno riportato miglioramenti ai loro sintomi di acufene.

Ci sono molte ragioni per cui questi farmaci potrebbero non aver funzionato a lungo termine – inclusa l’incapacità di garantire che i pazienti stessero assumendo il dosaggio corretto senza innescare altri effetti collaterali e incertezza sul tipo di acufene che il farmaco dovrebbe colpire.

Un altro problema che i ricercatori affrontano nel trovare una cura è legato al livello di impatto che l’acufene ha sulla vita quotidiana di una persona. La maggior parte delle persone con acufene non trova problematica la condizione. Tuttavia, una piccola minoranza non è in grado di condurre una vita normale a causa della sua gravità.

Le forme gravi di acufene possono interrompere il sonno e causare problemi nella vita quotidiana. Tero Vesalainen / Shutterstock

Quando l’acufene è grave, può creare difficoltà per l’udito, la concentrazione, il rilassamento e la messa a fuoco. Coloro che sono gravemente angosciati dall’acufene segnalano persino incapacità di lavorare. Essere consapevoli dell’acufene può anche rendere difficile dormire, il che può influire sula qualità di vita. Il desiderio di sfuggire o controllare l’acufene potrebbe anche portare a sentimenti di frustrazione, ansia e depressione. Una piccola parte di chi soffre di acufene arriva persino contemplare il suicidio. Queste diverse reazioni individuali mostrano quanto possa essere varia l’esperienza dell’acufene e perché la ricerca di una cura sia una sfida.

Come aiutare le persone con acufene

Mentre può essere deludente per i malati di acufene apprendere che non esiste una cura, ci sono alcune cose che si possono fare per aiutare queste persone a gestire la condizione. In alcuni casi, gli interventi medici possono aiutare quando l’acufene è correlato a una condizione di base come un’infezione all’orecchio, problemi alla mascella o ipertensione

Anche l’uso di altre strategie, come la consapevolezza e le tecniche di rilassamento, o la terapia del suono può essere utile per aiutare le persone a gestire i propri sintomi.

Attualmente, l’approccio con la maggior evidenza di efficacia nel ridurre il disagio e aumentare la qualità della vita consiste in una terapia cognitivo comportamentale (CBT). La CBT usa varie tecniche per aiutare a cambiare i pensieri negativi e le risposte all’acufene. Le strategie fornite sono volte ad aiutare le persone a garantire che l’acufene non limiti la loro vita.

Tuttavia, ci sono pochissimi specialisti che forniscono specificamente la terapia cognitivo comportamentale per l’acufene. Il costo e la mancanza di risorse sono ulteriori ostacoli al trattamento dell’acufene, ma l’accesso alla terapia online potrebbe essere un modo per affrontare questi problemi.

In ogni caso è largamente auspicabile che industria, ricercatori e persone con acufene lavorino insieme per combattere l’acufene.

Sebbene rimanga un enigma, la ricerca sull’acufene è più vivace che mai. Ci sono chiare indicazioni sui progressi riguardo alla nostra comprensione dell’acufene e su come trattarlo.

Questo ci permette di guardare con ottimismo al futuro verso ulteriori scoperte e, finalmente, una terapia efficace.