Smentita una ricerca che aveva individuato forme di vita nelle inospitali sorgenti geotermiche di Dallol

Nelle sorgenti geotermiche di Dallol nessuna forma di vita sarebbe in grado di propserare.

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C'è un posto sulla Terra dove nessuna forma di vita può prosperare

Si dice che dove c’è acqua, c’è vita ma nuove osservazioni suggeriscono che non sia proprio così, o almeno identificano alcuni nuovi parametri su dove la vita e l’acqua possono (o non possono) coesistere.

Per trovare questi limiti, gli scienziati hanno studiato verso uno degli ambienti più estremi e inospitali della Terra: le sorgenti geotermiche di Dallol nella depressione di Danakil in Etiopia.

Questo infernale mondo acquatico e salato è generalmente considerato il luogo più caldo del pianeta, ma è unico per ogni sorta di ragioni che vanno oltre il semplice calore soffocante.

Il paesaggio di Dallol è punteggiato da laghi crateri di acqua iperacida, ipersalina colorata in una vibrante tavolozza di verdi, gialli, arancio e marroni.

Da lontano può apparire suggestivo in una specie di modo ultraterreno, ma se ci si avvicina troppo si rischia di restare soffocati. Le pozze riscaldate creano una salamoia tossica e satura di gas, a causa di un vulcano fumante nascosto sotto la superficie esotica.

A causa dell’ambiente estremo di Dallol, l’area ha da sempre affascinato gli scienziati. Una spedizione di ricerca presentata nel 2016 è partita per scoprire cosa potrebbe vivere in ambienti alieni così poco accoglienti.

È un posto incredibile, ma ostile… I vapori di cloro bruciato le nostre vie respiratorieha commentato prima della partenza il capo spedizione Felipe Gómez del Centro de Astrobiologia spagnolo.

Tutti i microrganismi in grado di vivere in quel posto saranno microbi estremofili di grande interesse per gli astrobiologi“.

I risultati di questo studio sono stati pubblicati solo pochi mesi fa, in cui il team ha riferito che la prima prova di vita esistente tra quelle sorgenti calde e acide sono stati alcuni: microrganismi ultra-piccoli” che misurano solo nanometri di dimensioni.

Ora, un nuovo studio condotto da un team separato di scienziati contesta l’apparente scoperta di questo archeo – o almeno la rilevanza del risultato.

Rifiutiamo la recente pretesa di vita nei laghetti idrotermali polivalenti di Dallol“, ha twittato il microbiologo Jodie Belilla, dell’Université Paris-Sud in Francia a giugno, quando è stata messa a disposizione per la prima volta una pre-stampa della controproposta della sua squadra.

Esiste vita nei pool di Dallol iperacido + ipersalino?“, si sono chiesti i ricercatori.

Diciamo di no, basandoci su tecniche molecolari e di microscopia combinate, anche se troviamo molti contaminanti associati all’uomo presenti nell’aria“.

Nei loro risultati ora sottoposti a revisione paritaria, pubblicati questa settimana, il team ha utilizzato una serie di metodi analitici per studiare un’ampia gamma di campioni prelevati da quattro zone all’interno del complesso geotermico di Dallol in tre spedizioni effettuate sul campo tra il 2016 e il 2018.

In effetti, il gruppo ha rilevato prove della vita a base di arcaea oltre ai segnali di quelle che potrebbero essere sequenze di geni batterici, ma la maggior parte, secondo il team, deriva da contaminazioni umane.

La maggior parte di essi era correlata a noti kit di biologia molecolare e contaminanti di laboratorio, mentre altri erano batteri correlati all’uomo probabilmente introdotti durante intense visite quotidiane e turistiche al sito“, spiegano gli autori nel loro articolo .

Secondo il team, i risultati suggeriscono fortemente che la vita microbica attiva e naturale non si trova nel sistema di stagni e laghi di Dallol.

Abbiamo individuato due principali barriere fisico-chimiche che impediscono alla vita di prosperare in presenza di acqua liquida sulla Terra e, potenzialmente, altrove, nonostante la presenza di acqua liquida sulla superficie di un pianeta sia un criterio ampiamente accettato per l’abitabilità“, spiegano i ricercatori.

Una di queste barriere è la salamoia dominata dal magnesio, che induce le cellule a rompersi attraverso un processo noto come caotropicità; l’altro è un certo livello tossico di un’intensa combinazione iperacido-ipersalina, che suggerisce “che possibili adattamenti molecolari a pH molto basso simultaneo e livelli estremi di sale elevati sono incompatibili oltre questi limiti“.

Naturalmente, l’assenza di prove non è prova di assenza. Solo perché un ampio campionamento della sauna salata di Dallol non ha rivelato forme di vita più complesse dei microfossili non prova che non ci siano affatto.

Ma fino a quando ulteriori e più approfondite analisi più solide non indicheranno in modo convincente il contrario, resta certo che gli angoli più inospitali di Dallol non sono colonizzabili dalla vita.

L’ampia presenza di biomorfi abiotici, per lo più ricchi di silicio, che imitano la forma e le dimensioni semplici delle cellule ultra-piccole nelle aree di Dallol influenzate idrotermicamente, rafforza la natura equivoca dei “microfossilli” morfologici e richiede la combinazione di diverse biosignature prima di rivendicare la presenza della vita sulla Terra primitiva e oltre” , conclude il team.

I risultati sono riportati in Nature Ecology & Evolution.