I primi risultati del lander InSight rivelano che Marte è un mondo sismicamente attivo

Oltre ai terremoti, Insight registra pressione, temperatura ed intensità del campo magnetico e proprio su questi dati si è registrata una sorpresa.

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InSight

Marte può essere freddo e secco, ma è tutt’altro che morto.

I primi risultati scientifici ufficiali del lander InSight Mars della NASA sui terremoti di Marte rivelano un mondo tutt’altro che geologicamente morto.

Abbiamo finalmente stabilito, per la prima volta, che Marte è un pianeta sismicamente attivo“, ha dichiarato il principale investigatore di InSight Bruce Banerdt, del Jet Propulsion Laboratory (JPL) della NASA a Pasadena, California, durante una teleconferenza con i giornalisti giovedì (febbraio. 20).

La sismicità marziana è a metà strada traa quella della Luna e quella della Terra, ha aggiunto Banerdt.

In effetti, è probabilmente vicina al tipo di attività sismica che ci si aspetterebbe di trovare lontano dai confini della placca [tettonica] sulla Terra e lontano da aree altamente deformate“, ha detto.

Sondare il sottosuolo marziano

InSight è atterrato vicino all’equatore marziano nel novembre del 2018, dando il via a una missione per sondare l’interno del Pianeta Rosso con dettagli senza precedenti.

Il lander possiede due strumenti scientifici principali per fare questo lavoro: una suite supersensibile di sismometri e una sonda sensibile al calore in grado di scavare per circa un metro sotto la superficie del Pianeta Rosso, soprannominata “la talpa”.

Le analisi delle misurazioni del sensore di calore e del sismografo consentiranno al team di missione di costruire una mappa 3D dettagliata dell’interno di Marte. Inoltre, gli scienziati di InSight stanno usando i segnali radio trasmessi dal lander per tracciare l’oscillazione nel tempo dell’asse di Marte. Queste informazioni aiuteranno i ricercatori a determinare quanto sia grande e denso il nucleo del pianeta.

Nel complesso, le osservazioni di InSight aiuteranno gli scienziati a comprendere meglio come si formano ed evolvono pianeti rocciosi come Marte, Terra e Venere.

I primi ritorni scientifici della missione, pubblicati il 21 febbraio in sei articoli nelle riviste Nature Geoscience e Nature Communications, mostrano che InSight è sulla buona strada per raggiungere questo obiettivo a lungo termine, ha affermato Banerdt.

Numerosi terremoti

I nuovi studi riguardano i primi 10 mesi del mandato di InSight su Marte, durante i quali il lander ha rilevato 174 eventi sismici.

Queste scosse sono di due tipologie. Centocinquanta scosse erano tremori superficiali e di piccola entità le cui vibrazioni si propagavano attraverso la crosta marziana. Le altre 24 sono un po’ più forti e più profonde, con origini in vari punti del mantello. I terremoti più forti che sono stati registrati hanno avuto magnitudo di 3-4.

Tutti questi terremoti hanno effettivamente origine da Marte stesso; per quanto la squadra può dire, nessuna delle vibrazioni è stata causata dalle meteoriti che hanno colpito il Pianeta Rosso. Quindi, stanno accadendo molte cose sotto la superficie del pianeta.

Ma quell’attività è molto diversa da quella a cui siamo abituati sulla Terra, dove la maggior parte dei terremoti è causata dalle placche tettoniche che scorrono l’una contro l’altra. Marte non ha una tettonica a zolle attiva, hanno detto i ricercatori, quindi entrambi i tipi di terremoti sono causati dal lento raffreddamento del pianeta dalla sua formazione 4,5 miliardi di anni fa.

Man mano che il pianeta si raffredda, si contrae, quindi gli stati esterni si rompono“, ha detto Banerdt. “Sostanzialmente sono scosse da stress”.

Alcune aree di Marte sono più stressate di altre. Una regione particolarmente attiva è il sistema di frattura di Cerberus Fossae, che si trova a circa 1.600 chilometri a est del sito di atterraggio di Elysium Planitia di InSight.

Il team della missione ha rintracciato due dei più grandi marsquake rilevati proprio nella Cerberus Fossae, che “contiene faglie, flussi vulcanici e canali di deflusso di acqua liquida con un’età recente di 2-10 milioni di anni fa, e forse anche più giovani, basandosi sul conteggio dei crateri da impatto“.

“È possibile, quindi, che in profondità ci sia magma che si sta raffreddando”, ha detto il vice investigatore principale di InSight Sue Smrekar, anche lei del JPL. Questo raffreddamento avrebbe portato alla contrazione della camera magmatica, causando la deformazione della crosta, ha aggiunto.

Ma Smrekar ha sottolineato che questa è, però, un’ipotesi, non una determinazione definitiva di ciò che sta accadendo a Cerberus Fossae. In effetti, anche se i membri del team di missione pensano di comprendere la sismicità marziana a grandi linee, stanno ancora cercando di capire come funziona in dettaglio.

Molte intuizioni

Numerose informazioni possono essere raccolte dalle misurazioni sismiche di InSight. Ad esempio, le analisi di come le onde sismiche si muovono attraverso la crosta marziana suggeriscono che ci sono piccole quantità di acqua mescolate con la roccia, hanno detto i membri del team di missione.

I nostri dati sono coerenti con una crosta che contiene dell’umidità, ma non possiamo dire in un modo o nell’altro se a questo punto [ci sono] grandi serbatoi sotterranei di acqua“.

I nuovi articoli riportano anche una varietà di altre scoperte. Ad esempio, InSight è la prima missione in assoluto a utilizzare un magnetometro sulla superficie marziana e lo strumento ha rilevato un campo magnetico locale circa 10 volte più forte di quanto ci si aspetterebbe in base alle misurazioni orbitali.

InSight sta inoltre acquisendo numerosi dati meteorologici, misurando la pressione molte volte al secondo e la temperatura una volta ogni pochi secondi. Queste informazioni aiutano il team della missione a comprendere meglio il rumore ambientale che potrebbe complicare le interpretazioni delle osservazioni sismiche, ma ha anche un considerevole valore autonomo.

Penso che questi dati rivoluzioneranno davvero la nostra comprensione dell’interazione dell’atmosfera con la superficie di Marte“, ha detto Banerdt. “Questa è una delle cose che aprirà davvero una nuova finestra di ricerca su Marte“.