La teoria secondo la quale il nuovo coronavirus sarebbe sfuggito da un laboratorio manca di prove

L'agente patogeno sembra provenire da animali selvatici, dicono i virologi, e non ci sono segni di manipolazione genetica nel genoma SARS-CoV-2.

3632
nuovo-coronavirus

Dai primi giorni dell’epidemia di COVID-19, stanno circolando teorie sull’origine del nuovo coronavirus che causa la malattia, il SARS-CoV-2. Una voce ultimamente riportata anche da alcune testate online di risonanza nazionale è che il virus sarebbe sfuggito da un laboratorio di Wuhan dove si facevano esperimenti biologici sul coronavirus di pipistrello.

Questa teoria si è anche evoluta in affermazioni secondo cui il virus sarebbe stato geneticamente progettato per essere un’arma biologica.

A questo proposito, i ricercatori affermano che sebbene non ci siano abbastanza informazioni per individuare da dove provenga il virus, non ci sono prove che sia stato creato in un laboratorio.

La teoria della fuga dal laboratorio di ricerca circola sui social media e su vari blog da settimane, ma ha guadagnato una notevole visibilità a causa di un articolo del New York Post pubblicato alla fine di febbraio e ripreso da alcune testate online.

Nell’articolo, Steven Mosher, sociologo e presidente del Population Research Institute di Front Royal, in Virginia, sintetizza il motivo per cui ritiene che SARS-CoV-2 potrebbe essere stato accidentalmente diffuso dal National Biosafety Laboratory dell’Istituto di virologia di Wuhan, dove i ricercatori studiavano i coronavirus dei pipistrelli.

Nell’articolo, Mosher descrive diverse linee di ragionamento, vale a dire che il laboratorio è a meno di 16 miglia di distanza dal mercato del pesce dove è stato scoperto il primo gruppo di casi COVID-19 e che dopo l’epidemia di SARS del 2003, il SARS-CoV virus è sfuggito dai laboratori di virologia più volte in Cina. Descrive anche come il generale Chen Wei, virologo cinese, esperto di armi biologiche, è andato all’Istituto di Virologia di Wuhan a gennaio con scienziati militari per studiare il nuovo virus.

Le prove circostanziali che circondano questa teoria sembrerebbero piuttosto convincenti. L’idea che l’epicentro di questa epidemia sarebbe a pochi chilometri dall’Istituto di virologia di Wuhan, che è dove sappiamo che agenti patogeni pericolosi vengono mantenuti e studiati come armi potenziali, rendono le probabilità che ciò sia avvenuto siano astronomiche“.

Dimitrios Paraskevis, epidemiologo presso l’Università Nazionale e Kapodistriana di Atene in Grecia, ha commentato che, sebbene non sia possibile escludere l’idea della fuga da un laboratorio, ritiene che sia improbabile. “Ogni persona che lavora in un laboratorio deve seguire norme di sicurezza molto rigide. Mi sembra davvero straordinario che possa essere successo qualcosa e nessuno si è preso cura di un simile incidente ”, afferma.

L’Organizzazione Mondiale della Sanità ha aggiornato le linee guida di sorveglianza SARS nel 2004 dopo le epidemie di laboratorio, spingendo i laboratori a seguire le corrette procedure di biosicurezza e la Cina ha sostituito il direttore del suo Centro per il controllo e la prevenzione delle malattie.

Un problema che porta a molte apprensioni e speculazioni sul nuovo coronavirus è che gli scienziati “non sanno quale sia la vera fonte del virus” , ha detto a The Scientist Anthony Fehr, un ricercatore che lavora sui coronavirus all’Università del KansasInoltre, i ricercatori non sanno se SARS-CoV-2 ha immediatamente iniziato a diffondersi nell’uomo dopo una singola trasmissione da un animale, o se ci sono voluti più eventi zoonotici tra una popolazione di animali infetti e gli umani.

Nonostante il punto interrogativo intorno alla fonte esatta della malattia, l’origine del virus sembra potersi identificare nella fauna selvatica, secondo un team di scienziati internazionali della sanità pubblica che hanno scritto una dichiarazione pubblicata su The Lancet.  L’analisi del SARS-CoV-2 effettuata dagli scienziati dell’Istituto di virologia di Wuhan suggerisce che il genoma del virus è al 96 per cento simile ad un coronavirus trovato nei pipistrelli.

Mosher concorda sul fatto che gli animali siano la probabile origine. “Ciò non significa che [il virus] non sia stato raccolto, portato in laboratorio e sottoposto a test in vari modi, e fuggito dal laboratorio“, afferma. Mosher inoltre non sostiene che la Cina abbia ingegnerizzato geneticamente il virus. “Non sto dicendo che questo è stato geneticamente progettato per essere un’arma biologica che è fuggita dal laboratorio… Sto solo dicendo che [la Cina] sta raccogliendo agenti patogeni pericolosi, [e] ha una storia di fughe ambientali di agenti patogeni dai laboratori”, afferma.

In realtà, la trasmissione da un animale, senza esperimenti di laboratorio o manipolazione genetica, si adatta meglio a ciò che gli scienziati sanno su come altri coronavirus hanno fatto il salto verso l’uomo.

In passato, questi virus si sono diffusi attraverso pipistrelli selvatici che infettano un altro tipo di animale – un ospite intermedio – che poi lo diffonde nell’uomo. SARS-CoV, per esempio, è stato trasmesso dai pipistrelli agli zibetti agli umani, mentre i cammelli sono stati l’ospite intermedio nel MERS, secondo Quanta. La versione civet di SARS-CoV era simile al 99,8 per cento simile a quella trovata nell’uomo – molto più strettamente correlata rispetto al pipistrello e alle varietà umane di SARS-CoV-2 – quindi i ricercatori ritengono che anche il nuovo coronavirus abbia infettato un altro tipo di animale durante il suo percorso dai pipistrelli agli umani. Ma finora non hanno trovato un candidato convincente, secodo quanto riporta Nature.

Questa capacità di spostarsi tra diversi ospiti di animali è una caratteristica dei coronavirus, secondo Paul McCray, pneumologo del Culver College of Medicine dell’Università dello Iowa il cui laboratorio studia i coronavirus. “È esattamente quello che abbiamo imparato negli studi sulla SARS nel 2002 e 2003 e MERS nel 2012… Quindi l’idea che ciò sia nuovamente accaduto non dovrebbe sorprendere”, afferma. “Non abbiamo bisogno di elaborare teorie inverosimili quando le sequenze del genoma e le caratteristiche di questi virus supportano ciò che stiamo vedendo“.

Nessun segno di ingegneria nel genoma SARS-CoV-2

Oltre all’affermazione che un virus naturalmente evoluto sia sfuggito per errore da un laboratorio, alcune teorie della cospirazione hanno ipotizzato che SARS-CoV-2 sia stato geneticamente modificato.

In effetti, i ricercatori di tutto il mondo, anche negli Stati Uniti e in Cina, hanno condotto ricerche che prevedono la creazione di coronavirus ibridi ingegnerizzati sperimentalmente. Ma non ci sono prove che SARS-CoV-2 sia stato geneticamente modificato, afferma Paraskevis, la cui analisi genomica del nuovo virus è stata riportata come prestampa a gennaio.

I virus a RNA, che includono i coronavirus, “accumulano mutazioni a una velocità un milione di volte più veloce del DNA umano… Questo da loro la capacità di sopravvivere contro la risposta immunitaria “, afferma Paraskevis.

Mentre il nuovo coronavirus presenta alcune differenze genetiche rispetto ad altri virus noti a causa di mutazioni, “non ci sono prove che questo sia il risultato di un esperimento umano“, afferma, aggiungendo che se il virus fosse stato progettato, gli scienziati si aspetterebbero di vedere ulteriori sequenze genetiche nel suo genoma. Ad esempio, una prima prestampa di bioRxiv su SARS-CoV-2 ha trovato sequenze genetiche simili all’HIV, ma i commentatori online hanno sottolineato che “i risultati sono stati al massimo una coincidenza” e la ricerca è stata ritirata, come riporta STAT .

Poiché ci sono ancora molte incognite su SARS-CoV-2, i ricercatori di tutto il mondo stanno cercando di scoprire il più possibile sul virus. I Ricercatori cinesi hanno pubblicato la sequenza genomica e hanno condiviso pubblicamente le informazioni più importanti.

Questo ha reso possibili e più rapide le ricerche su questo nuovo coronavirus e presto ne vedremo i risultati.

Fonte: The Scientist